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Défilé de la «Crocodile» pour le plus grand plaisir du public

Un moment chargé d’histoire: trois locomotives «Crocodile» tirent dix voitures mythiques. Événement: à l’occasion du 100e anniversaire de la Crocodile, CFF Historic a organisé un voyage ouvert au public sur la ligne du Saint-Gothard. Impressions à l’issue du voyage.

Défilé de la «Crocodile»
Défilé de la «Crocodile»

Les nombreux amateurs de trains sont repartis enchantés: le 19 octobre 2019, CFF Historic a organisé un trajet aller-retour entre Erstfeld et Bellinzone à bord d’une composition historique. Le convoi était tiré par la Ce 6/8 II 14253 (en couleur brune) – plus connue sous le nom «Crocodile». La locomotive légendaire fête aujourd’hui ses 100 ans. Pour cette course spéciale organisée en son honneur, elle était assistée des deux modèles tout aussi mythiques, la Ce 6/8 III 14305 (année de construction: 1925) et la Be 6/8 lll 13302 (année de construction: 1926). Ainsi, le train s’est élancé sur la ligne du Saint-Gothard en tant que triple traction avec dix voitures, dont la plus ancienne est en service depuis presque 70 ans. Quelque 500 amateurs de trains – de nombreux seniors ainsi que des familles – ont réussi à obtenir un billet et à prendre place à bord de ce train historique. «Mon cœur bat la chamade», commente un passager d’un certain âge qui a pris place à bord de la voiture-restaurant.

Ravis d’avoir le privilège de conduire les locomotives emblématiques: les mécaniciens Stefan Landenberger (gauche) et Pascal Mangold.

De nombreux amateurs de trains se sont regroupés le long de l’itinéraire et dans les gares. Équipés d’un appareil photo avec trépied et parfois même d’un gilet de sécurité, ils ont immortalisé ce moment unique et n’ont pas perdu une seule seconde de l’événement. Un spectateur agitait même un drapeau pour fêter l’événement et le passage du train.

 

Impressions à l’issue de ce voyage anniversaire

 

En quoi la locomotive «Crocodile» est-elle unique? Voici une brève présentation de cette locomotive légendaire.

SON NOM
La Ce 6/8 II 14253 fut élaborée sous forme de trois unités couplées à l’aide d’articulations afin d’obtenir des locomotives aptes à franchir les virages étroits de la ligne du Saint-Gothard en dépit de leur longueur. C’est probablement cette mobilité ainsi que la composition en trois éléments rappelant la «gueule», le «corps» et la «queue» d’un animal qui ont valu à ce modèle son surnom de «Crocodile».

SA MISSION
Au printemps 1918, les CFF commandèrent 20 nouvelles locomotives électriques destinées à circuler sur la ligne du Saint-Gothard, dont dix exemplaires de la locomotive pour la traction des trains de marchandises sur la ligne du Saint-Gothard: la Ce 6/8 II. À l’époque, le concept de la locomotive «Crocodile» était inédit. Le cahier des charges stipulait qu’elle devait pouvoir effectuer deux fois le trajet Goldau–Chiasso en 28 heures, en tirant une composition de 860 tonnes et en s’arrêtant 15 minutes aux deux gares terminales.

SA FLOTTE
CFF Historic détient trois exemplaires de la locomotive «Crocodile» maintenus en état de marche: la locomotive Ce 6/8 II 14253 construite en 1919 et qui a donc soufflé cette année sa 100e bougie, la locomotive Ce 6/8 III 14305 datant de 1925, et la locomotive Be 6/8 III 13302 de 1926, la plus récente des trois.

SA PARTICULARITÉ
La «Crocodile» est bien plus qu’une «vieille locomotive»: elle fait partie de l’héritage culturel suisse. En témoigne l’apparition de l’un de ses modèles dans le film suisse grand public «Je m’appelle Eugen», sorti en 2005. Aucun autre modèle de locomotive des CFF ne jouit d’une telle renommée.

SON UTILISATION
Puissante, la «Crocodile» compte parmi les locomotives les plus longtemps utilisées par les CFF. Après avoir été remplacée sur la ligne du Saint-Gothard dès le milieu des années 1950 par le modèle Ae 6/6 plus performant, elle a assuré, sur le Plateau, le transport de trains de gravier pesant jusqu’à 1200 tonnes. La locomotive «Crocodile» évoque ainsi force, fiabilité et durée de vie.

SA MAINTENANCE
Les dernières «Crocodiles» utilisées par les CFF ont été retirées de la circulation dans les années 1980. À présent, les quelques exemplaires maintenus en état de marche ont surtout une valeur symbolique, et incarnent l’ère de l’électrification de la ligne du Saint-Gothard. Il leur arrive aussi de réaliser des courses spéciales. Aujourd’hui centenaires et, partant, de plus en plus fragiles, ces locomotives nécessitent un entretien des plus complexes. Il est notamment difficile de se procurer certaines pièces de rechange, qui ne sont plus produites: dans ce cas-là, il arrive que l’on doive en fabriquer spécialement.

Cadeau d’anniversaire

CFF Historic vient d’apprendre que la plus ancienne locomotive «Crocodile» obtiendra l’année prochaine la distinction de «Technical Landmark» ou jalon de la technique: une nouvelle qui tombe à point nommé pour les 100 ans de la locomotive! L’American Society of Mechanical Engineers (ASME ou société américaine des ingénieurs en mécanique) considère en effet que la locomotive «Crocodile» représente un jalon important de l’ingénierie mécanique. Cette distinction a été décernée en tout et pour tout à 258 objets, collections et autres lieux historiques du monde entier. Quatre d’entre eux se trouvent en Suisse.

  • Le funiculaire de Giessbach: premier funiculaire équipé d’un aiguillage automatique (aiguillage d’Abt), construit en 1879

  • Le chemin de fer à crémaillère du Pilate: système de crémaillère Locher, construit en 1882

  • Le bateau à vapeur Uri: le plus ancien bateau à vapeur à piston encore en service, construit en 1901

  • La turbine à gaz de Neuchâtel: première turbine à gaz de production d’énergie du monde, construite en 1939

L’événement sera célébré comme il se doit à la fin de l’été 2020 à l’occasion d'une cérémonie au cours de laquelle la distinction «Technical Landmark» sera officiellement décernée à la locomotive «Crocodile», qui intégrera de ce fait le «Landmark Program».