Saint-Léonard – le plus grand lac souterrain d'Europe

Du lac Léman au lac de Constance, en passant par le lac de Neuchâtel et le lac des Quatre-Cantons, les grands lacs suisses attirent des foules de touristes. Mais qui sait qu’une grotte valaisanne abrite le plus grand lac souterrain naturel d’Europe? Il est temps d’aller y faire un tour.

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La petite bourgade de Saint-Léonard se situe entre Sion et Sierre, entre les eaux du Rhône et les vignobles où poussent les excellents cépages «Petite Arvine» et «Pinot Noir». La localité se trouve à une heure et demie de train environ au départ de Lausanne et de Berne. En arrivant à la petite gare de Saint-Léonard, le visiteur découvre le paysage montagneux impressionnant de la vallée du Rhône. L’entrée de la grotte se trouve à un kilomètre environ. Il est facile de s’y rendre à pied.

Le pavillon d’accueil abrite une petite boutique et un restaurant avec terrasse sur laquelle on peut prendre une collation et un rafraîchissement avec vue sur les montagnes. Mais le véritable rafraîchissement se trouve à quelques pas de là. En effet, après une petite marche sous le soleil valaisan, la fraîcheur de la grotte est la bienvenue. La température souterraine est d’environ 15° C tout au long de l’année. Il est donc conseillé de prendre une petite laine. La visite du lac dure une quarantaine de minutes.

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Trajet mystique en barque

Derrière le pavillon, des marches descendent vers l’entrée de la grotte. Alors que les yeux s’habituent progressivement à la baisse de la luminosité, l’air devient de plus en plus frais. Il convient donc de quitter les lunettes de soleil et d’enfiler un lainage. La visite commence par l’un de ses points forts: le trajet en barque sur le plus grand lac souterrain d’Europe. En ces temps de coronavirus, les embarcations sont régulièrement désinfectées et transportent moins de passagers simultanément que d’habitude afin que les visiteurs puissent garder leurs distances.

Les premières embarcations touristiques ont fait leur apparition dès 1949 sur ce lac long de 300 m et large de 20 m. Les nombreuses petites barques des débuts ont été conservées. Elles sont exposées à un endroit plat et bien visible du lac.

La grotte a été découverte bien avant cette date. Mais à cette époque, le niveau de l’eau arrivait pratiquement jusqu’à la voûte. Suite à un petit tremblement de terre survenu à Sierre en 1946, des fissures sont apparues sur les parois de la grotte et l’eau a pu s’écouler.

Un oracle dans l’eau

Lors du trajet au ralenti sur les eaux souterraines, le visiteur peut apprécier le calme et l’atmosphère quasi mystique créée par les jeux de lumière. La visite se fait en français, en allemand ou en anglais. Un guide relate l’histoire de la grotte et les légendes qui l’entourent. À la fin du périple, l’une de ces histoires est proposée sous forme d’animation 3D projetée sur les parois rocheuses. La légende raconte qu’autrefois, les jeunes femmes du village se rendaient au lac pour tenter d’y apercevoir le visage de leur futur mari.

Aujourd’hui, ceux qui regardent dans l’eau peuvent plutôt y voir des truites. Elles ne sont pas arrivées ici d’elles-mêmes mais suite à une intervention humaine et servent à contrôler la qualité de l’eau.

Après un trajet d’une demi-heure sur ces eaux sombres et mystiques, il est possible de prolonger la visite par une exposition didactique dans laquelle on en apprend davantage sur la géologie ainsi que sur la formation de la grotte et du lac.

Pour finir, le visiteur ressort à la lumière et rechausse ses lunettes de soleil. Il peut alors décider spontanément de déguster l’un des excellents vins de la région sur la splendide terrasse.

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Concerts sous la terre

Conseil: des concerts sont organisés de temps à autre dans la grotte où l’acoustique est exceptionnelle. Les dates figurent sur le site Internet du lac souterrain de Saint-Léonard.

Important!

Les visiteurs doivent impérativement réserver leur place et une barque sur le site Internet avant la visite. Plusieurs heures de départ sont proposées en matinée et l’après-midi.

Partez à la découverte du Valais: idées d’excursions autour de Saint-Léonard

  • Le sentier viticole de six kilomètres de Sierre à Salgesch relie les deux sites du Musée valaisan de la vigne et du vin. Tout au long du parcours, des panneaux d’information et des dégustations vous renseigneront sur de nombreux faits intéressants concernant le vin valaisan.
  • Non loin de là se trouve la ville de Sion, l’une des plus anciennes cités de Suisse. Des visites guidées présentent 7000 ans d’histoire ainsi que les deux châteaux qui surplombent fièrement la ville.

Partez à la découverte de la Suisse

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